新チームTOKYO SUNS初優勝に見る、車いすラグビー界の地殻変動 ~第21回車いすラグビー日本選手権大会~

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千葉ポートアリーナで行われた「三井不動産 第21回 車いすラグビー日本選手権大会」新チームTOKYO SUNSが初優勝 (写真・秋冨哲生)

車いすラグビー界に新たな歴史が刻まれた。「三井不動産 第21回 車いすラグビー日本選手権大会」の大会3日目が22日、千葉ポートアリーナで行われ、発足1年の新チームTOKYO SUNSが初優勝。優勝の原動力は、「2020年のその後」への思いだった。

日本の「エース」と「キャプテン」が激突

決勝カードは、予選全勝のTOKYO SUNS(東京)と2年連続決勝進出のFreedom(高知)。それぞれのヘッドコーチ兼選手としてチームを率いるのは、日本代表で肩を並べる池崎大輔(3.0)と池透暢(3.0)。互いに初優勝をかけ、日本の「エース」と「キャプテン」が直接対決した。

第1ピリオドはTOKYO SUNSのリードでスタートし、ニュージーランド代表でもあるヘイデン・バートン(3.0)や池崎らハイポインターを起点に得点が決まる。第3ピリオドで流れを掴み、1点差まで縮めたFreedomだったが、激しく攻守が入れ替わる中、攻撃的なディフェンスが機能したTOKYO SUNSが主導権を離さず、52−44で試合終了。SUNSが予選から負けなしの完全勝利で日本の頂点に輝いた。

試合後、池崎は「優勝するためにやってきたので結果を残せてうれしいです」と安堵の表情を浮かべる。日本代表選手に海外選手の加入。「勝って当たり前、というイメージを持たれていた部分があって、プレッシャーもありました。まずは勝ち切れてほっとした、という感じですね」とチームメートの今井友明(1.0)も心境を吐露した。

ローポインターとして日本代表でも攻守ともに活躍する今井友明(TOKYO SUNS/クラス1.0)

2020年のあと見据え、生まれた新チーム

発足から1年の新チーム。チームの立ち上げには「2020年のその後」を見据えた思いがあった。「2020年の後に続く選手を、という思いで立ち上げました。前からそうした事をしたいなと話していて、昨年末に本格的に動き出したと思います」と今井は経緯を語る。

その先には、車いすラグビー界の発展を願う気持ちがあった。池崎は「理想はクラブハウスができること。次世代の人が練習場所に困らない、世界に挑戦できる夢が叶えられる環境です。今は自分たちがそうしたものをもらっている中で、今度は自分たちが作っていかないといけない。そこには企業の理解も必要。これが次の目標なのかなと感じます」と、車いすラグビー界のエースとして責任感を滲ませた。

指揮官として選手に声をかける池崎(3.0)。優勝するも「チーム力というところでは、まだまだ。完璧じゃないし、理想じゃない。やらなきゃいけないことは沢山あります」と語った。(写真・秋冨哲生)

チーム名に込めた思い

「一人ひとりが輝くように」と名付けられたチーム名“SUNS”。そこには得点源のハイポインターだけでなく“みんなが輝く”という意味も込められているという。ローポインターとしてチームに貢献する今井は「僕自身、スピードは速くないけど、頭を使って、相手の嫌なところに先回りするようなプレーを目指しています。それぞれ障害の程度があるので、自分に合ったものを考えてプレーできる選手を育てたい」と思いを語った。

ラグビーイヤーの2019年、例年以上に注目が集まった車いすラグビー。決して浮き足立つ事なく、若手の育成や、練習環境の確保、競技の認知など、取り巻く環境に真摯に向き合う選手の姿を見た。新チームTOKYO SUNSの初優勝は、車いすラグビー界に新たな道筋を描いたに違いない。

「イチ、二、サンズ!」の掛け声でチームを鼓舞(写真・秋冨哲生)

SUNSキャプテンの壁谷知茂(TOKYO SUNS/クラス2.0)「1年間やってきたハイローラインを活かしてオフェンスへの転換できたのが勝因」と試合を振り返る(写真・秋冨哲生)

ニュージーランド代表選手でもあるヘイデン・バートン(TOKYO SUNS/クラス3.0)。身体の大きさを使ったパワープレーが強み(写真・秋冨哲生)

Freedom率いる池透暢(Freedom/クラス3.0)。「決勝まで来られると思わなかったので、まずは満足。勝ちだけにこだわらずに、今回は選手全員が沢山の方に見てもらいながらコートに立つことが大事だった。試合を決められる選手になってほしいとの願いです」と語った。(写真・秋冨哲生)

最終日の結果
BLITZ 48−41 AXE
北海道 T×T Big Dippers 46−43 Okinawa Hurricanes
Fukuoka DANDELION 37−47 TOHOKU STORMERS
TOKYO SUNS 52–44 Freedom

最終順位
優勝 TOKYO SUNS
準優勝 Freedom
3位 TOHOKU STORMERS
4位 Fukuoka DANDELION
5位 BLITZ
6位 AXE
7位 北海道 T×T Big Dippers
8位 Okinawa Hurricanes

 

(校正 久下真以子)